Le stress fait vieillir nos cellules

Une nouvelle découverte pourrait expliquer comment le stress entraîne un vieillissement prématuré.

La plupart des cellules du corps humain se divisent constamment. Avant chaque réplication de la cellule, celle-ci « copie »; son matériel génétique, les chromosomes, pour les distribuer également dans les deux cellules-filles. Les télomères, situés au bout des chromosomes, sont raccourcis à chacune des divisions cellulaires. Lorsque les télomères sont trop courts, la cellule cesse de se diviser. Les télomères soutiennent ainsi la stabilité des chromosomes.

Des chercheurs ont tenté de vérifier le lien biologique entre le stress chronique et la réduction de la longueur des télomères. Pour y parvenir, ils ont suivi 39 femmes qui étaient les principales soignantes d’un enfant atteint d’une maladie chronique. Elles ont été comparées à 19 mères d’enfants en santé du même âge.

Leur niveau de stress a été évalué par un questionnaire et la longueur des télomères a été mesurée dans des échantillons sanguins des participantes. Parmi le groupe des soignantes, les télomères les plus courts ont été mesurés chez les femmes qui prenaient soin de leur enfant malade depuis très longtemps. Chez les adultes, les télomères raccourcissent normalement d’environ 31 à 63 unités par an. Les télomères des soignantes les plus stressées étaient plus courts de 550 unités. Les scientifiques estiment que ceci correspondrait à un vieillissement supplémentaire de 9 à 17 ans.

Le stress chronique contribuerait donc au vieillissement prématuré. Il a d’ailleurs déjà été démontré qu’une réduction de la longueur des télomères est associée aux maladies cardiovasculaires prématurées et à une augmentation des risques d’infection.

Le message à retenir de cette étude est que le stress affecte le corps humain de façon très importante. Les personnes qui prennent soin d’un parent ou d’un enfant malade sont particulièrement à risque de développer des problèmes liés au stress. L’épuisement physique, les soucis liés à la dégradation de l’état du malade ou l’isolement social provoqué par le manque de ressources humaines alternatives pour s’offrir des moments de répit ajoutent par exemple du poids sur les épaules des aidants naturels. Si vous êtes dans cette situation, il est important de rechercher du soutien et de l’aide parmi les membres de votre famille, vos amis et les ressources offertes par le système de santé.

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