Comprendre les cellules souches pour vaincre le cancer

Plusieurs chercheurs croient que la cause sous-jacente du cancer gît dans un problème du système de régulation de la reproduction des cellules souches. En effet, on sait maintenant que les cancers ont eux aussi leurs cellules souches.

Les cellules souches sont précieuses, car ce sont elles qui permettent de donner naissances à un organisme complet à partir de quelques cellules. Certaines de ces cellules persistent à l’âge adulte : elles ont la capacité particulière de se multiplier par divisions successives pendant une période indéfinie et de donner naissance, dans des conditions déterminées, à une ou à plusieurs lignées d'éléments cellulaires différenciés comme les nerfs, les muscles, le sang, etc. C’est ce qui permet aux tissus sains – et malins - de se régénérer. Aussi, plusieurs chercheurs croient que la cause sous-jacente du cancer gît dans un problème du système de régulation de la reproduction des cellules souches. En effet, on sait maintenant que les cancers ont eux aussi leurs cellules souches.

Cela expliquerait en partie pourquoi certains cancers sont si difficiles à traiter. En effet, les traitements actuels tuent une grosse partie des cellules de la tumeur maligne, mais laissent souvent ses cellules souches en vie. Ainsi, on peut croire que si l’on réussit à tuer les cellules souches de la tumeur, on pourrait vraiment guérir certains cancers qui sont pour le moment difficile à traiter.

Si les cellules souches sont si terribles… peut-on les éradiquer? Les études animales suggèrent qu’il est difficile de le faire. Pour une raison inconnue, les cellules souches semblent résistantes aux chimiothérapies classiques. Des expériences ont été et sont toujours menées pour trouver un mécanisme qui permettra d’éradiquer ces terribles cellules souches. Une compréhension approfondie de la biologie des cellules souches pourrait donc éventuellement permettre de découvrir une arme efficace contre le cancer, tant convoitée par les chercheurs. Ce serait un merveilleux accomplissement.

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